Szerző: Gálffy Csaba

2015. március 30. 14:02:00

FPGA-gyártót vehet az Intel

Belsős információk szerint egyik partnere, az Altera felvásárlására készül az Intel. A cég ára elképesztően borsos lehet, a cél megőrizni a szerverpiaci dominanciát. A felhős szolgáltatók örvendhetnek, ezt követelik évek óta.

Gyorsan reagálhat a legfrissebb adatközponti trendekre az Intel - a Wall Street Journal belsős információkra hivatkozva azt írja, a cég hamarosan felvásárolhatja hosszútávú partnerét, az Alterát. Az Altera specialitása az FPGA (field programmable gate array) chipek fejlesztése, a felvásárlást a technológia váratlan adatközponti sikerei indokolhatják. A lépéssel az Intel a szerverpiaci monopóliumát őrizné meg, ez akár 10-15 milliárd dolláros felvásárlást is megérhet a vállalatnak.

ONLINE Scrum és gépi tanulás meetupjaink indulnak! Jelentkezik az ingyenes HWSW free!, immár online formátumban.

Az Intel tavaly júniusban jelentette be, hogy egyes nagy megrendelők igényeinek megfelelően integrált, közös tokozású Xeon-FPGA hibrid processzorokat dob piacra. "Az FPGA-kkal tíz-, húsz-, harmincszoros sebességnövekedés érhető el, és ha ezt a processzorra integráljuk, tovább duplázódik" - mondta Diane Bryant, az adatközponti részleg igazgatója akkor. Az Intel ugyanakkor nem árulta el, hogy a társprocesszor mely gyártótól származik, a szakértők tippje szerint épp az Altera szállíthatta azt.

Nem közismert, hogy az Intel egy ideje bérgyártóként is kínál szolgáltatásokat, vagyis partnerek számára készít lapkákat fejlett gyártósorain (ahogy a TSMC és a Samsung is). Ebben pedig az Intel legnagyobb partnere az Altera, a két cég 2013 februárjában írt alá együttműködési megállapodást, mely szerint az Altera hozzáférést kapott az Intel legmodernebb, 14 nanométeres FinFET technológiájához is. A felvásárlási pletykáknak többek között ez is termékeny talajt ad - az Intel ugyanis az együttműködés folyományaként behatóan ismeri az Altera technológiáját és üzleti teljesítményét is.

Mi az FPGA és miért lett hirtelen izgalmas?

A felhasználás helyén programozható logikai kapumátrix (field-programmable gate array, FPGA) olyan processzorokat jelent, amelyekben a gyártás után is szabadon alakíthatóak ki logikai blokkok, vagyis a processzor architektúrája szabadon módosítható. Az ilyen processzorokat például kutatás-fejlesztésben használják széles körben, például egy USB-vezérlő prototípusa előbb FPGA-n születik meg, majd ezután kerül fix félvezetőre. Az FPGA-k hátránya, hogy nagyon alacsony órajelen dolgoznak, gyártási költségük pedig sokszorosa a hagyományos processzorokénak. Az FPGA előnye, hogy rendkívül rugalmasan alakítható, így tényleg tetszés szerinti feladat gyorsítható hardveresen ezekkel a chipekkel.

Az FPGA-t azonban újabban a nagy felhős üzemeltetők is kezdik felfedezni. Tavaly júniusban a Microsoft publikálta kutatási eredményeit, miszerint az ilyen újraprogramozható chipek használatával sikerült megduplázni a Bing teljesítményét. A kísérleti FPGA rendszerre a cég a keresőmotor rangsorolási algoritmusának végrehajtását bízta, az eredmények pedig igen meggyőzőek, mintegy 95 százalékkal sikerült a tömb sebességét megnövelni. A kiadott kutatási jelentés szerint az FPGA-k bevezetésével keletkező rendszerszintű komplexitás is kezelhető maradt - részletesebb beszámolónkat érdemes fellapozni. A kísérlettel a Microsoft egyébként roppant elégedett volt és el is indította a technológia szélesebb körű bevezetését.

Egyedi fejlesztéseket!

Az Altera felvásárlását ugyanaz a logika vezérelheti, ami az ARM-os szerverchipek és az OpenPower kezdeményezés létezését is indokolja: a nagy online szolgáltatók adatközponti igényei. Az Amazon-Google-Microsoft-Facebook-eBay (a sor tetszőlegesen folytatható) felhős rendszerei ma már a szélsőségekig atomizáltak: egy szerver tipikusan egyetlen, specializált feladatot lát el, ehhez szabott szoftverkörnyezettel és hardverrel. Az ilyen feladatokhoz azonban az általános célú x86-os Xeonok nem illeszkednek jól - egyrészt rengeteg kihasználatlan tudással rendelkeznek, másrészt az adott célra általában lassabbak és többet fogyasztanak a dedikált processzoroknál.

A Google POWER8-as prototípusa

Nem csoda, hogy több kezdeményezés is beindult, amely a kínálat és a kereslet közötti, bővülő szakadékot hidalná át. Ezekben az a közös, hogy néhány standard processzormag (amelyek az operációs rendszert futtatják) mellé a megrendelő szabadon válogathat az igényeinek megfelelő, akár egészen egyedi modulok közül. Nem csoda, ha első körben mindenki ARM-alapokban kezdett el gondolkodni, csak a brit cégnek voltak korszerű, könnyen licencelhető és gyártásra fogható technológiái. Nem sokkal lemaradva lépett az IBM is, a cég saját Power8-as magjait kínálja olyan ügyfeleknek, amelyek egyedi gyorsítókkal szeretnék ellátni saját üzemeltetésű célgépeiket.

Az Intel sem maradt sokáig adós a válasszal. Az Avoton már moduláris felépítést kapott, amellyel egészen egyedi feladatokra is felkészíthető a processzor. Az Intel saját tervei szerint tárolóktól switchekig és routerekig, valamint line cardokig rengeteg felhasználásra felkészíti. Az Intel stratégiájából azonban egészen idáig hiányzott a teljes tesztreszabhatóság, vagyis hogy a kliens határozhassa meg pontosan, milyen modulokat szeretne használni a CPU-magok mellett. Pontosan ezt az űrt tölthetné be az Altera felvásárlásával.

a címlapról